La Evolución De La Postemporada En MLB Que A Veces Llaman “Play Offs”

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Hoy todas las series luego de concluir la temporada regular se llaman Postemporada, incluyendo la Serie Mundial. Esto tiene su historia. Desde que las Grandes Ligas comenzó a expandirse, el Comisionado consideró la posibilidad de crear series eliminatorias para buscar a los dos equipos que irían a la Serie Mundial. Por años los combinados ganadores de la Liga Americana y Liga Nacional iban directos al gran clásico de otoño, en la mayoría de los casos con toda comodidad, excepto en varias oportunidades que tenían que batallar hasta el día final o, en ocasiones se realizaron “Play Offs”. Es decir, juegos extras dentro de la misma temporada, ya que las estadísticas eran valederas para la campaña regular. Por eso el término de “Play Off” es diferente al de “Postemporada”, aunque hoy en día se usa igual. Curioso, en la Liga Americana los Play Offs contaban de sólo un juego, pero en la Liga Nacional eran de tres. Recordarán el famoso Play Off entre Dodgers de Brooklyn y Gigantes de New York en 1951, ganada por los Gigantes en tres juegos con el famoso jonrón de Bobby Thomson de tres carreras, batazo que “Se oyó alrededor del mundo”. Por su parte, en la Liga Americana los Yankees de New York en 1978 vencieron a los Medias Rojas de Boston en un Play off de un juego con un jonrón de Bucky Dent, también de tres carreras.

La última Serie Mundial que se jugó sin Postemporada fue la de 1968, ganada por los Tigres de Detroit derrotando en siente encuentros a los Cardenales de St. Louis. Al año siguiente se expandió de nuevo las Grandes Ligas, al entrar cuatro equipos, dos en cada liga. En la Americana: Reales de Kansas City y Pilotos de Seattle (hoy Cerveceros de Milwaukee). En Liga Americana: Padres de San Diego y Expos de Montreal. Al extenderse a 12 equipos por cada Liga, MLB decidió dividirlas en Este y Oeste, seis equipos  por cada bando y en cada Liga. Esto benefició a varios equipos, entre ellos los Mets de New York, franquicia que había nacido en 1962, al ganar su División y posteriormente derrotar a Bravos de Atlanta para titularse campeones de la Liga Nacional. En la Liga Americana ganaron los Orioles de Baltimore. Esa primera Serie Mundial con el nuevo formato, previo al clásico de otoño, se lo llevaron los Mets al derrotar a los favoritos Orioles en cinco juegos.

Al comienzo esas Series de Campeonato eran de cinco juegos. Luego en 1985 subió a siete. En 1977 se produjo otra expansión en las Grandes Ligas, esta vez sólo la hizo la Liga Americana, al recibir a los nuevos miembros Azulejos de Toronto y Marineros de Seattle. La Liga Nacional hizo la suya en 1993, Marlins de Florida (hoy Miami) y Rockies de Colorado. De hecho, en 1994 se dividieron las Ligas en tres Divisiones: Este, Central y Oeste, esto con el propósito de crear las Series Divisionales, para ello necesitaban un cuarto equipo, el “Comodín”. O sea, el combinado que finalizara de segundo con el mejor récord. Ese “Comodín” jugaría con el equipo que hubiera terminado con el mejor récord entre todos los ganadores de Divisiones, excepto si ese recaía en su misma División. De ocurrir así, entonces jugaría con el segundo con mejor récord. Todo se programó para comenzar este nuevo formato, pero con tan mala suerte que a principios de Agosto vino la nefasta huelga de peloteros. El Sindicato y Propietarios se fueron a la mesa de negociación, pero no llegaron a un acuerdo. El impase acabó con el resto de la temporada, al final las Grandes Ligas se vio obligado a cancelar la Serie Mundial.

En 1995 la temporada no comenzó en su fecha habitual, pero gracias a una decisión de la jueza federal Sonia Sotomayor, que dio una orden judicial para que los jugadores se reintegraran a sus labores, arrancó a finales de abril. Sotomayor les dijo a los dueños de equipos que negociaran de buena fue sin la amenaza de querer eliminar el arbitraje y la agencia libre. Bajo esas condiciones dio inicio las Grandes Ligas sólo con un atraso de dos semanas. Al final de la campaña regular se expandió oficialmente los juegos de Postemporada, al jugarse la Serie Divisional. Por la Americana quedaron campeones de sus Divisiones: Orioles, Indios, Marineros y Yankees entró como Comodín. Por la Nacional fueron Bravos, Rojos, Dodgers y Rockies ganó el Comodín.

Se jugó primero la Serie Divisional, el mejor de cinco juegos. En cada Liga dos series individuales. Quedaron dos campeones. Luego se jugó la Serie de Campeonato, el mejor de siete juegos. Por la Liga Americana quedaron campeones los Indios de Cleveland. Por la Liga Nacional los Bravos de Atlanta. Al final, la Serie Mundial de ese 1995 la ganaron los Bravos en seis juegos.

La Serie Divisional creó un gran atractivo, especialmente el Comodín, ya que varios equipos de cada una de las Divisiones tienen oportunidad de clasificar. Al hacerlo, optan con la misma opción que los ganadores de sus respectivas Divisiones. En 1997 los Marlins de Florida, entraron como “Wild Card” y al final ganaron la Serie Mundial al derrotar en siete juegos a los Indios de Cleveland. En total han sido seis los afortunados de colarse como Comodín y logar el máximo trofeo del béisbol, la Serie Mundial. Aquí citamos todos los dichosos

1997 – Marlins de Florida (Comodín L.N.)

2002 – Angelinos de Anaheim (Comodín L.A.)

2003 – Marlins de Florida (Comodín L.N.)

2004 – Medias Rojas de Boston (Comodín L.A.)

2011 – Cardenales de San Luis (Comodín L.N.)

2014 – Gigantes de San Francisco (Comodín L.N.)

Como última innovación, en 2012 el comisionado Bud Selig le dio una oportunidad a un quinto equipo para participar en la Postemporada por cada Liga. Es decir se creó la competencia por el Comodín. Los equipos que finalicen con el cuarto y quinto mejor récord en ganados y perdidos, compiten en un juego a muerte por el derecho a entrar como cuarto equipo en la Serie Divisional. Esto le da un interés total, ya que nadie quiere terminar de cuarto, sino ganar su División y evitar competir con el quinto y tomar el riesgo de quedar eliminado. ¡Todo por el amor a la competencia!

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